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Plutón al igual que la Tierra tiene dunas

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Foto de NASA
Una investigación publicada en la revista Science sugiere que el planeta enano es más dinámico de lo que se creía. Con el hallazgo de dunas de hielo se demuestra que la atmósfera no es tan fina como se imaginaba.

Después de una travesía de nueve años y 4.800 millones de kilómetros a través del Sistema Solar, la sonda New Horizons comenzó a enviar imágenes de la superficie de Plutón en el verano de 2015. Antes de la misión de la NASA, la composición de este planeta enano era un misterio, objeto de múltiples especulaciones y debates entre los científicos. Desde las primeras observaciones, los datos que llegaban a la Tierra mostraron un astro geológicamente muy activo, con montañas, llanuras y glaciares. Además, a los investigadores les llamó la atención un área de extrañas formaciones regulares, con oscuras elevaciones alineadas que parecían dunas. Sin embargo, esta hipótesis fue acogida con escepticismo, ya que la débil atmósfera de Plutón apuntaba a que no podían producirse vientos con suficiente intensidad para moldear el relieve de esa manera.

Casi tres años después, un equipo internacional de geólogos y astrofísicos ha confirmado en un artículo que se publica este jueves en la revista Science que se trata, en efecto, de dunas formadas a partir de granos de metano congelado, liberados en la atmósfera de Plutón. “Esta es otra pieza del rompecabezas para entender este cuerpo y nos aporta una comprensión fundamental de sus procesos geológicos”, explica Matt Telfer, profesor de Geografía Física de la Universidad de Plymouth y autor principal del trabajo. “Los datos de New Horizons nos han dado un nuevo nivel de detalle, pero además hemos tenido que trabajar mucho para explicar cómo era posible conseguir este suministro de sedimentos, una superficie no cohesiva y el viento necesario para formar las dunas”.

En los límites de la llanura de hielo conocida como Sputnik Planitia hay 357 dunas que se extienden a lo largo de un área de menos de 75 km, junto a una gran cadena montañosa. Los modelos y simulaciones realizados por los autores demuestran que, para que el viento pueda levantar los granos del suelo del planeta y transportarlos, se requiere primero un proceso llamado sublimación. El Sol calienta el hielo de la superficie lo suficiente como para se libere gas a la atmósfera, elevando así algunas partículas. En cuanto a la fuente más probable de estos granos, es el metano congelado que llegaría desde las montañas cercanas, aunque los autores tampoco descartan nitrógeno como fuente.

Entre la llanura y la cordillera

“Creemos que es probable que el metano provenga de los montes Al-Idrisi y tal vez de la propia Sputnik Planitia, ya que éstas serían las fuentes más cercanas”, señala Telfer, “y lo que es más importante: se encuentran en contra del viento”. El límite de la llanura y la cordillera proporciona la ubicación perfecta para que aparezcan estas formaciones regulares, impulsadas por las corrientes suaves de Plutón, que pueden alcanzar entre 30 y 40 km/h. Además, otros indicios parecen confirmar el origen de estas formaciones, como su ubicación y sus patrones de distribución. A lo largo de la parte occidental de la llanura de hielo, las ondulaciones discurren paralelas a una cordillera. Sin embargo, más hacia el este, cambian de orientación y se dispersan, el mismo patrón que se ha observado en la dinámica de las ráfagas de viento.

La existencia de dunas ya se había confirmado en objetos cósmicos como Marte, Venus, Titán y el cometa 67P, además de en la Tierra. “Lo que hace sorprendente este descubrimiento”, escribe el profesor de Astronomía de la Universidad de Cornell, Alexander G. Hayes, en otro artículo de Science, “es que el sedimento puede ser movilizado a pesar de la tenue atmósfera de Plutón, cuya presión superficial es 100.000 veces menor que la de la Tierra“. Hayes plantea, además, que “si una atmósfera extremadamente tenue como la de Plutón puede soportar la generación de formas de cama a partir de sedimentos impulsados por el viento, ¿qué tipo de actividad eólica podríamos ver en lugares como Io o Tritón? “.

Actividad geológica reciente

Los científicos también creen que la morfología de las dunas y su relación con el hielo glaciar subyacente sugieren que las formaciones hayan aparecido en los últimos 500.000 años. “Y probablemente son mucho más jóvenes”, opina Telfer. “Esto podría ser sólo uno en una serie de períodos de acumulación de dunas y degradación, impulsado por los cambios estacionales y orbitales de Plutón a lo largo de periodos de tiempo realmente largos”. Ya en 2015, las primeras imágenes de New Horizons mostraron un cuerpo con una superficie geológicamente muy activa en la superficie, mucho mayor de lo que se había especulado, así como una asombrosa variedad de texturas.

Los investigadores ahora planean continuar sus investigaciones sobre la historia de las dunas de Plutón a través de simulaciones por ordenador, esperando arrojar más luz sobre el papel que el viento juega en la geología plutoniana. A pesar de estar a una distancia del sol 30 veces mayor que la Tierra, Plutón presenta características similares a las de nuestro planeta. Un ejemplo son los famosos Penitentes, torres de hielo de 500 metros de altura. En cuanto a New Horizons, su trabajo aún no ha terminado: en enero de 2019 la sonda comenzará la exploración cinturón del Kuiper, más allá de la órbita de Neptuno.

Foto vía @ObserVaticano

Con información de elmundo.es

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