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Insectos están muriendo a un ritmo alarmante, señal de que estamos en medio de la sexta extinción masiva

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Los insectos son los animales más abundantes en el planeta Tierra. Si tuvieras que juntarlos a todos en una masa espeluznante, superarían a toda la humanidad en un factor de 17.

Los insectos pesan más que todos los peces en los océanos y todo el ganado masticando hierba en la tierra. Su abundancia, variedad (podría haber hasta 30 millones de especies), y la ubicuidad significa que los insectos desempeñan un papel fundamental en las redes alimentarias y los ecosistemas: desde las abejas que polinizan las flores de cultivos alimenticios como las almendras hasta las termitas que reciclan árboles muertos en los bosques.

Los insectos también son superlativos por otra razón perturbadora: se están desvaneciendo a un ritmo más rápido que los mamíferos, peces, anfibios y reptiles.

“El ritmo de las extinciones modernas de insectos supera al de los vertebrados por un amplio margen”, escriben los autores de una nueva revisión alarmante en Conservación Biológica de la literatura científica sobre poblaciones de insectos publicada en los últimos 40 años. El estado de la biodiversidad de los insectos, escriben, es “terrible”. Y su biomasa, el peso estimado de todos los insectos en la Tierra combinados, está disminuyendo en un 2.5 por ciento cada año.

En total, los investigadores concluyen que hasta un 40 por ciento de todas las especies de insectos pueden estar en peligro en las próximas décadas. (Advertencia: la mayoría de los datos se obtuvieron de estudios realizados en Europa y América del Norte). Y alrededor del 41 por ciento de todas las especies de insectos que se han registrado han visto una disminución de la población en la última década.

“Estimamos que la proporción actual de especies de insectos en declive … es el doble que la de los vertebrados, y el ritmo de extinción de las especies locales … ocho veces más alto”, escriben los autores. “Es evidente que estamos presenciando el mayor evento de extinción [de insectos] en la Tierra desde los últimos períodos Permian y Cretácico”.

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Las abejas, mariposas, polillas, escarabajos peloteros y grillos están disminuyendo
Las mariposas y las polillas, conocidas como la orden de los lepidópteros, son algunas de las más afectadas: el 53 por ciento de los lepidópteros ha visto un descenso en el número de la población. Esto es especialmente preocupante ya que las mariposas, que son muy sensibles a los cambios en el paisaje y las fuentes de alimentos, son a menudo un referente de la salud ambiental.

Un 50 por ciento de las especies de ortoptera (saltamontes y grillos, otra fuente importante de alimentos para una enorme variedad de animales) también están en declive. El cuarenta por ciento de las especies de abejas están clasificadas como vulnerables a la extinción, y la mayoría de las especies de escarabajos peloteros (llamadas así por su nombre, lo que les gusta comer) son vulnerables o están en peligro de extinción.

Este nuevo estudio es importante porque muestra la imagen de un problema que se ha registrado en ecosistemas individuales. Un estudio realizado en Alemania en 2017 observó una disminución del 75 por ciento en insectos voladores durante tres décadas. “El declive generalizado de la biomasa de insectos es alarmante”, escribieron los autores, “cada vez más, ya que todas las trampas se colocaron en áreas protegidas destinadas a preservar las funciones de los ecosistemas y la biodiversidad”.

Este nuevo estudio es imperfecto: los científicos no están muy seguros de cuántas especies de insectos existen, y mucho menos tienen buenos datos de población en todos ellos. Los datos en este estudio provienen de países desarrollados como los Estados Unidos. Los autores señalan que no hay suficientes datos de las regiones tropicales, donde se siguen descubriendo nuevas especies de insectos.

Pero al menos, este estudio deja claro que el problema no se limita solo a Europa, o incluso a una estrecha banda de insectos.

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“Lo más preocupante”, escriben los autores, es que las pérdidas parecen afectar tanto a los insectos “especializados” como a los insectos “generalistas”. Un especialista es un organismo que ocupa un nicho pequeño en un ecosistema (como una polilla que solo se alimenta de una planta en particular). Un generalista, por otro lado, es más adaptable y puede cambiar más fácilmente los entornos y las fuentes de alimentos.

Ambos tipos de insectos se enfrentan a grandes pérdidas. “Esto sugiere que las causas de la disminución de insectos no están vinculadas a hábitats particulares, sino que afectan rasgos comunes compartidos entre todos los insectos”, escriben los autores del estudio.

¿Qué está matando a todos los insectos?
El estado de la biodiversidad de los insectos es “terrible” porque sabemos lo que sucede cuando los ecosistemas pierden insectos: también pierden otras especies.

En octubre, un estudio en Actas de la Academia Nacional de Ciencias documentó que entre 1976 y 2013, el número de invertebrados (como insectos, arañas y ciempiés) en la selva tropical de Luquillo en Puerto Rico se vio atrapado en redes de prospección por un factor de cuatro u ocho Cuando se midió por el número atrapado en trampas pegajosas, los invertebrados disminuyeron en un factor de 60. Y esa pérdida de insectos coincidió con la pérdida de aves, lagartijas y ranas. “La red alimenticia parece haber sido borrada desde abajo”, informó Ben Guarino, del Washington Post, en el estudio.

¿Entonces que esta pasando?

Los investigadores en el nuevo documento de Conservación Biológica describen cuatro problemas amplios y globales que conducen a la pérdida de insectos. No te sorprenderán.

Pérdida de hábitat como resultado del desarrollo humano, la deforestación y la expansión de la agricultura.
Contaminación, particularmente a través de pesticidas, fertilizantes y desechos industriales
Parásitos y patógenos, como los virus que atacan a las abejas, y especies invasoras
Cambio climático
En resumen: la actividad humana es la culpable.

“La restauración del hábitat, junto con una reducción drástica de los insumos agroquímicos y el” rediseño “de la agricultura, es probablemente la forma más efectiva de frenar nuevas caídas”, escriben los investigadores, con un “rediseño” que hace que las parcelas sean más hospitalarias para los insectos nativos (por ejemplo, mantener plantas con flores para que los polinizadores se alimenten). El uso de pesticidas también debe disminuir drásticamente. “A menos que cambiemos nuestras formas de producir alimentos, los insectos en su conjunto irán por el camino de la extinción en unas pocas décadas”, escriben los investigadores.
Y si no actuamos, los investigadores dan una advertencia severa:

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Las repercusiones que esto tendrá para los ecosistemas del planeta son catastróficas por decir lo menos, ya que los insectos se encuentran en la base estructural y funcional de muchos de los ecosistemas del mundo desde su ascenso al final del período Devónico, hace casi 400 millones de años.
Con tanta pérdida devastadora y generalizada de insectos, y otras formas de vida, es difícil decir dónde debemos centrar nuestra atención. En Ciencia, Jonathan Baillie, científico en jefe de la National Geographic Society, y Ya-Ping Zhang, vicepresidente de la Academia China de Ciencias, argumentaron que la mitad de toda la tierra debería estar protegida para la vida silvestre para el año 2050, para dar plantas y animales. una oportunidad de prosperar.

Este es un objetivo elevado, tal vez poco realista. Pero hemos tomado tanto de la vida silvestre. Necesitamos pensar más en cómo dejar de quitar ambientes a las plantas y animales. “En pocas palabras”, escriben Baillie y Zhang en Science, “hay espacio y energía finitos en el planeta, y debemos decidir cuánto estamos dispuestos a compartir”.

Fuente: Vox

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